新媒体启示录之十五:视(音)频

作者:魏武挥

本篇主要谈视频(流媒体),最后会顺带提一下音频。

视频,也就是通过网络看视频节目,本来不是什么新鲜事。不过由于网络速度的关系,大容量的视频节目始终是应该被下载后观看的。

曾经有一段时间,Flash非常之火爆,网上称呼这群人为“闪客”。我相信,这两个字的出现,应该早于“博客”。制作Flash的确有一些公认的高人,比如“小小”,一个用火柴棒式的图形就能勾勒出复杂武打动作的Flash制作高手。

但Flash的制作,毕竟是一门手艺活,不是很多人都能做出漂亮的Flash的。这个行业始终供给(特别是精品供给)远远小于需求。而一般的内容网站,考虑到速度的关系,轻易不会使用Flash技术(那些用Flash做个网站门面的商业公司网站,通常会被认为非常之不了解国情和网民心态)。闪客的疆域,从来没有扩大到普通网民的领域中。

Youtube兴起之后,人们注意到了视频的火爆。这个视频网站解决了一个很重要的技术问题:将所有格式的视频(管你是avi还是mpg),统统变为flash格式。画面的失真是显然的,但换来的却是视频载入的快速和播放的流畅。比闪客更有力的是,发布者不需要会制作Flash,如何将一个视频格式的文件变为Flash,交给电脑去办罢。

Google以16.5亿美金巨资收购Youtube之后,国内视频网站忽如一夜春风来,千树万树梨花开。土豆(据说这个网站历史比Youtube还长)、优酷(前搜狐首席运营官一手创办)、六间房(买下了6.cn域名,财大气粗可见一斑),等等等等,风起云涌。理论上,所有网络用户都可以成为视频的贡献者以及观赏者,这种应用,显然不是小众的闪客能同日而语的。

我从来不怀疑视频可以让人一夜成名。在如今这个一切业余生活都尽量少动脑子的时代,靠文字出名的可能性已经越来越小了(除非走木子美、芙蓉姐姐的出奇道路),但一个视频文件,绝对可以让制作者迅速地广为人知。前有后舍男孩,后有胡戈和他的《一个馒头引发的血案》,虽然他们成名于视频类网站喧嚣之前,但却是视频让人快速成名的典型案例。

同样的,音频也可以做到这点。所谓的网络口水歌,无一例外都是无名小辈之作。面对这样一股浪潮,我们不得不哀叹人类的文字文明的终结。

视频网站,包括Youtube,都一样没有摆脱滋生盗版的嫌疑。毕竟象胡戈这样能够原创一个视频(其实馒头严格意义上不过是剪辑,而乌龙山剿匪记据说耗资20万)的人实在太少,大多数发布者不过是发布一个早已存在且有版权归属的视频文件罢了。这种现象,根本无需进行严格的取样调查,随便登录任何一个视频网站,都可以看到大把的侵权作品。更困扰视频网站的内容是色情节目。这些问题,始终是视频网站前进中的挥之不去的达摩克利斯之剑。

视频网站另外一个致命的问题是在没有匹配商业应用的前提下的高额消耗。视频网站由于能够吸引很大的流量使得它的确可以出售很多广告位,但由于网络视频限于速度的原因而始终处于一种“短片”的境地,因此贴片广告(附着在视频文件中的广告,就像电视连续剧中的插播广告)不能成为有效的商业应用。以土豆为代表的播放器背景广告虽然有买家存在,但比较起视频网站的开销(据称月开销仅服务器和带宽就是百万之巨),实在是杯水车薪。Youtube背靠google,暂时尚不愁资金供血(事实上,Youtube不过是Google这家网络广告巨头的自身战略布局的一个小支点罢了),而国内诸多视频网站,想来均是资金饥渴者和巨大消耗者。

这一行,实在谈不上什么技术密集型产业,而是标准的资金密集型。

在大陆这块土地上,视频网站还有一个很重要的合法身份没有完全解决。按照广电总局的相关法令,大多数视频站点至今处于“非法运营”的状态:没有信息网络传播视听节目许可证。

新媒体启示录之十四:P2P下载

作者:魏武挥

P2P下载,建立在互联网最本真的理念P2P之上。所谓P2P,Person to Person,最好的解释就是大仲马《三个火枪手》中著名的那句话:One for All,All for One(我为人人,人人为我)

互联网不是诞生于服务器对客户端架构的,而是客户端对客户端。美国人当时非常担心苏联如果击溃了中央情报系统,整个军事系统该如何办。后来他们想出来让每个支点上的情报系统在必要的时刻可以成为中央情报中心的架构,即我们今天所谓的网络:network。解决群龙无首的最好方案就是让所有的龙都有个首,这是互联网的本义。

但互联网之后的道路,却是开始向服务器对客户端的架构发展。一台中心服务器提供信息,诸多客户端环绕四周。下载这个应用同样如此:服务器上存在一个100M的文件(也许是一个游戏?),所有的客户端(用户电脑)都和这台服务器以某种协议(http或者ftp)相连,获取该服务器上的一个拷贝。在这种模式下,我们可以视下载为一次拷贝过程。

如果只有10台客户端电脑,这种下载问题是不大的。但如果是一个极热门的文件,有10万台客户端电脑连了上来,可以想见对服务器以及带宽构成了多大的压力。所以,在P2P下载出现之前,下载的人越多,自然下载的速度就越慢。这个道理很普通,人人明白。

Here comes the P2P!

这是一种全新的传输协议。同前面的下载模式不同(需要高性能服务器和高带宽资源),这种传输协议使得信息发布者利用普通的客户端电脑就能迅速有效地把发布的资源传向其他的使用者(术语叫peer,所以p2p下载又称为peer to peer)。

信息发布者制作一个很小的文件,这个文件通常被叫做“种子”(torrent)。种子文件里提供数据分块和校验信息以及tracker服务器地址等内容。数据分块是一个非常重要的概念。我们假设那个100M的文件被分成100块,每个块的大小为1M,那么下载者B从发布者A那里每下载完1M,就同时进行了1M的上传供下载者C下载。在这样一个模式下,我们可以看到,任何一个下载者都有可能成为其他下载者的上传者,而任何一个上传者也同样拥有下载的权利。更进一步的是,在网络中弥漫的不是100M的文件,而是1M的块状文件。所以,P2P下载有“下载者越多下载速度越快”的美誉。

除了上述BT下载流派外,P2P下载还催生了一个叫“Napster”的mp3共享工具。不过,Napster利用它自己的中心服务器来把两个点连接起来从而造成了它的致命弱点:最后被判侵犯版权而彻底没落。但之后的电驴(也有叫电骡的)则跨越了这个技术上的缺陷,电驴有无数个这样的服务器——即客户端电脑。这样的充当服务器的用户们仅需要运行一个小小的程序并共享出他们几KB的因特网连接,就可以为成百上千甚至更多的其它用户服务。

和BT不同的是,电驴会对使用者按照上传下载比率以及登陆顺序进行综合排序进行资源交换。有一些人使用电驴的变种:不上传仅下载,被称为”吸血骡“。

网上有传言,使用BT下载会损伤自己的硬盘,而使用电驴则不会。这个传言事实上没有被最后证实,但有理由相信很多人深信不疑:毕竟使用BT的时候,硬盘转动的声音会极响。

我始终认为P2P下载是某种意义上的互联网本真精神的回归:所有的客户端电脑都是服务器。但这个下载模式遭到如下两个方面的攻击:

一、盗版问题。传统行业,特别是唱片行业,对P2P下载的攻击尤甚。因为如果我有一张唱片,通过P2P方式的发布出去,显然再掏钱购买的人就少了。但法学教授莱斯格争辩说,在现实生活中,将唱片借给朋友也是很常见的事情。我不禁想起,当年电影电视工业深怕录像机造成大量节目私自刻录而硬是将这项技术尘封近百年的历史,到头来,它们发现,录像机是催生了他们的衍生产品:可以出售录像带了。到了今天,DVD可是一项大买卖。

二、网路问题。电信基础服务商从来没停止过对BT传输对网速带来负担的抱怨。据说,BT传输已经占到网上所有数据传输的70%以上。电信服务商想尽了办法来封杀BT,但后者也在不断完善自己的技术躲避(不是改良)服务商的封杀。